Мысленный эксперимент (нем. Gedankenexperiment, нем. Gedankenversuch) — это анализ такой ситуации, которую в принципе воспроизвести невозможно, то есть это форма мышления, в которой реальные модели заменены идеализированными представлениями о них. Можно сказать, что мысленный эксперимент — это проигрывание в человеческом уме некоторых идеализированных ситуаций.

Различают три типа мысленного эксперимента:

  1. конструирующие мысленные эксперименты, связанные с построением фундаментальных схем теории.
  2. аналитические мысленные эксперименты, заключаются в построении или примера, подтверждающего истинность теории, или контрпримера (как правило, в форме парадокса).
  3. синтетические мысленные эксперименты, выступающие средством конструирования научной гипотезы.

Как отдельный тип мысленного эксперимента можно считать эксперимент экс-постфактум, введенный в обращение в середине 1930-х американским социологом Е. Кристиансеном. Отделение экспериментальной группы от контрольной в нем происходит "задним числом", после того, как сработал экспериментальный фактор. Например гипотеза, объединяющая уровень доходов и образованность испытуемых.

Никола Тесла писал о мысленный эксперимент следующее:

Мне не нужны модели, рисунки, эксперименты. Когда у меня рождаются идеи, я в воображении начинаю строить прибор, меняю конструкцию, совершенствую ее, и включаю. И мне совершенно безразлично проводятся испытания прибора у меня в мыслях или в мастерской — результаты будут одинаковыми. За 20 лет у меня не было ни одного исключения.

Примеры

  • Парадокс субмарины
  • Кот Шредингера
  • Демон Максвелла

В информационных технологиях

  • Машина Тьюринга
  • Проблема остановки