Персистенция (лат. Persistere — оставаться, упираться) — длительное сохранение возбудителя в организме. При острой инфекционной болезни время пребывания вируса в организме определяется продолжительностью инкубационного периода и периода неосложненного клинического течения болезни. Сохранение вируса дольше этого срока — П .; в ряде случаев П. вирусов длится месяцами и годами, иногда всю жизнь.

Персистирующий бактериофаг существует в бактериях в виде неинфекционного профага, активация которого вызывает лизис бактерий. В зависимости от наличия или отсутствия внешних проявлений феномена П. патогенных или потенциально патогенных вирусов различают: латентные вирусные инфекции с периодическими обострениями (или без них), в промежутках между ними вирус не обнаруживается; хронические вирусные инфекции с вирусом, постоянно выделяется, с более или менее выраженными признаками заболевания организма (или повреждения клеток) медленные вирусные инфекции, характеризующиеся длительным, иногда многолетним инкубационным периодом с последующим неуклонным развитием заболевания, вызывает гибель организма.

Многие исследователи включают в эту классификацию группу персистентных вирусных инфекций с бессимптомным течением, не сопровождаются постоянным выделением в окружающую среду вируса. П. вирусов, являются бессимптомными или с маловыраженными признаками повреждения, называют также Вирусоносительство. Особое эпидемиологическую опасность представляют персистентные вирусные инфекции, при которых в окружающую среду выделяется вирус. В то же время П. вирусов имеет большое значение в экологии возбудителей, так как способствует сохранению вируса как вида. П. вирусов зависит от степени резистентности организма: чем менее восприимчив организм к данному вирусу, тем чаще наблюдаются скрытые формы инфекции. Относительная устойчивость организма (или клеток) в некоторых вирусов может быть обусловлена ​​генетическими и иммунологическими факторами.

В процессе П. вирусов могут изменяться свойства вирусной популяции: возможно снижение степени вирулентности, утраченного гемаглютинувальну активности, изменение морфологии, а иногда и антигенной структуры вирионов. Вследствие изменения реактивности клеток и свойств вирусов клинические проявления П. вирусов могут существенно отличаться от симптомов острой инфекции, вызванной тем же вирусом.