Автономная (вегетативная) нервная система — у млекопитающих часть нервной системы, которая управляет непроизвольными действиями гладких мышц (пищевода, кровеносных сосудов), сердца и желез. Функцией автономной нервной системы является поддержание гомеостаза — постоянства внутренней среды организма. Она не подчиняется сознанию, хотя и подчинена спинном и головном мозге.

Конечно вегетативная нервная система делится на два подразделения: симпатичную и парасимпатическую системы. Третья, ентерична, система, иннервирует пищеварительные органы и части независима от центральной нервной системы, также иногда считается частью автономной нервной системы.

Симпатическая система отвечает на стресс, увеличивая сердцебиение, кровяное давление, вполне готовя тело к действиям. Парасимпатическая система важна, когда тело находится в состоянии покоя. Она замедляет сердцебиение, снижает кровяное давление, стимулирует пищеварительную систему.

Большинство органов иннервируется как симпатичным, так и парасимпатическим отделами вегетативной нервной системы. Парасимпатический отдел не будет иннервирует разделенными мышцы, гладкие мышцы матки, большинство кровеносных сосудов, мочеточники, потовые железы, волосяные фолликулы кожи, селезенку, надпочечники и гипофиз.

Вегетативная нервная система не имеет своих особых афферентных, чувствительных путей. Чувствительные импульсы от органов идут в составе чувствительных волокон, которые являются общими для вегетативной и соматической нервных систем. Высший контроль и регуляция функций вегетативной нервной системы, как и соматической, происходит за счет коры полушарий большого мозга.

Соматическая и вегетативная нервные системы отличаются не только по функциям, но и по строению, а именно: соматические двигательные волокна выходят из спинного мозга сегментарно, а вегетативные волокна выходят только по определенным центров: мезенцефаличного, бульбарного (парасимпатические ядра черепных нервов в ромбовидной ямке), которые объединены в краниальный отдел; тораколюмбального (боковые рога течение сегментов от CVIII к LII-III), сакрального (боковые рога течение сегментов SII-IV).

Тораколюмбальний отдел относится к симпатического отдела, а краниальный и сакральный — до парасимпатического.

Соматические нервные волокна имеют хорошо заметную Мякотный оболочку, а в вегетативных она отсутствует.

Тела клеток соматических нейронов находятся в передних рогах спинного мозга, а их отростки (аксоны), не прерываясь, достигают скелетных мышц. Нервные отростки вегетативных нейронов прерываются в вегетативных узлах. Итак, здесь есть предузловые (преганглионарные) и послеузловые (постганглионарные) волокна.

Самая рефлекторная дуга соматической нервной системы состоит из двух нейронов, а вегетативной — из трех (есть вставной нейрон) ее эфферентная звено состоит не из одного, а из двух нейронов.