Рецепторы гамма-аминомасляной кислоты, или ГАМК-рецепторы, является самой большой частью тормозных рецепторов в мозгу млекопитающих; также они найдены и в нервной системе нескольких видов насекомых. Большинство ГАМК-рецепторов локализована на постсинаптической мембране синапсов, и их активация приводит к снижению возбудимости нейронов.

ГАМК-рецепторы делятся на два основных класса в зависимости от того, присущая им наличие ионного канала, то есть они являются ионотропных (ГАМК А и ГАМК С рецепторы), или не присуща, то есть они являются метаботропных и используют для передачи сигнала комплексы вторичных мессенджеров (ГАМК В рецепторы).

Ионотропные рецепторы

Ионотропные ГАМК А рецепторы широко распространены — их содержат до 30% синапсов в мозге взрослых млекопитающих. Активация ГАМК А рецепторов осуществляется при помощи присоединения двух молекул ГАМК, что вызывает быстрое (за несколько миллисекунд) прохождение ионов хлора Cl и бикарбонат-ионов НСО 3 — через клеточную мембрану по внутреннему каналу рецептора. В результате такого увеличения мембранной проводимости и последующей, вследствие этого, гиперполяризации мембраны постсинаптического нейрона (у взрослых нейронах), возбудимость этих нейронов резко падает. Таким образом, ГАМК А рецепторы отвечают за быстрое ингибирование (подавление) возбудимости нервной системы в форме ингибирования постсинаптических токов.

Классическим фармакологическим идентификатором ГАМК А рецепторов является их антагонист (т.е. вещество, подавляет их активность) — естественный алкалоид бикукуллин, и искусственные агонисты (то есть вещества, которые активируют действие рецепторов) — бенздиазепины.

В последние годы из множества канальных рецепторов было также выделено небольшую группу ГАМК С рецепторов. Этот тип ГАМК-рецепторов также использует ГАМК в качестве эндогенного лиганда (вещества, активирует рецептор и при этом производится в нервной системе), но имеет отличные от ГАМК А рецепторов структурные и фармакологические свойства. Характеристическими чертами ГАМК С рецепторов является их нечувствительность к бикукуллину и бенздиазепинов, и активация конформационно-селективным лигандом — цис-аминокротоновою кислотой (Cys-Aminocrotonic Acid, САСА).

Метаботропных рецепторы

Метаботропных ГАМК В рецепторы не имеют в своей структуре ионного канала, а осуществляют гиперполяризацию мембран нейронов благодаря сигнальным системам, ассоциированным с G-белками. ГАМК В рецепторы локализованы как на пре-, так и на постсинаптических мембранах синапсов, и осуществляют медленную ингибирующее (т.е. тормозную) синаптическую передачу. Фармакологически эти рецепторы отличаются от ГАМК А -пидтипу тем, что нечувствительны к бикукуллину и бенздиазепинов, но активируются антиспазматическое веществом баклофен.