Гетерогаметный пол — это пол, который определяется двумя отличными хромосомами. Ее существование обусловлено наличием в клетках организма двух разных половых хромосом или одной, в диплоидному наборе, приводит к формированию альтернативной пола. Особи гетерогаметного пола дают две группы гамет (по содержанию различных половых хромосом).

У животных с гетерогаметным мужским полом для обозначения половых хромосом используются буквы X и Y. особи в норме несут пару половых хромосом X и Y или одну хромосому X — самцы, а особи с X хромосомами — самки. К этой группе относятся млекопитающие, большинство видов насекомых и многие другие групп организмов.

В случае, если гетерогаметным пол — женский, то используются другие обозначения для половых хромосом — Z и W. Особи с генотипом ZZ — самцы; ZW — самки. Гетерогаметным женский пол характерна для чешуекрылых насекомых, пресмыкающихся и птиц. Гетерогаметным женский пол встречается среди значительно меньшего числа организмов, чем гетерогаметным мужская.

У некоторых видов оба механизма определения пола, в частности для одного из видов рыб меченосцев (род Xiphophorus) обнаружены половые хромосомы W, X, Y и Z. В ряде случаев Y — или W-хромосома в ходе эволюции теряется. Тогда наборы хромосом в гетерогаметного пола обозначаются как X0 или Z0 соответственно.

В связи с тем, что природные популяции содержат мутации, в гомозиготном (или гемизиготному) состоянии, снижающих жизнеспособность, то особи с гетерогаметным статью чаще имеют пониженную приспособленность.